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Todo lo que hay que saber sobre el combustible nuclear de uranio

Bandera del OIEA [IAEA Imagebank/Flickr].

Las fuerzas del este de Libia declararon el jueves que 10 bidones de uranio declarados desaparecidos por el organismo de control nuclear de la ONU habían sido encontrados cerca del almacén del que fueron sustraídos en el sur de Libia, informa Reuters.

El Organismo Internacional de Energía Atómica (OIEA) declaró el miércoles que sus inspectores descubrieron el uranio desaparecido tras realizar una inspección prevista inicialmente para el año pasado que "tuvo que ser aplazada debido a la situación de seguridad en la región".

Aquí tiene todo lo que necesita saber sobre el uranio y su uso como combustible nuclear.

¿Qué es el uranio y dónde se encuentra?

El uranio es un metal pesado que se encuentra de forma natural en bajas concentraciones en el suelo, la roca y el agua. Se extrae comercialmente de minerales que contienen uranio.

Aproximadamente dos tercios de la producción mundial de uranio de las minas proceden de Kazajstán, Canadá y Australia, según datos de 2022 de la Asociación Nuclear Mundial.

¿Para qué se utiliza el uranio?

Este metal radiactivo es el combustible más utilizado para la energía nuclear debido a su abundancia y a la relativa facilidad para dividir sus átomos. También se utiliza en el tratamiento del cáncer, para la propulsión naval y en armas nucleares.

El U-238 es el isótopo más común del uranio que se encuentra en la naturaleza, pero no puede producir una reacción de fisión en cadena, es decir, el proceso de división de un átomo de uranio para liberar energía.

El isótopo U-235, sin embargo, puede concentrarse mediante un proceso llamado enriquecimiento para producir energía por fisión, lo que lo hace adecuado para su uso en reactores nucleares y armas.

¿Cuánto uranio se necesita para un arma nuclear?

Según el Dr. Edwin Lyman, de la Unión de Científicos Preocupados, la cantidad de uranio desaparecida contiene suficiente isótopo U-235 para construir una bomba nuclear de primera generación si se enriquece por encima del 90%.

"No es una amenaza directa o inmediata de proliferación, pero la pérdida de la gran cantidad de uranio natural es preocupante por su potencial de conversión en material para uso en armas nucleares".

¿Debe ser este incidente motivo de preocupación?

El Dr. Lyman afirma que el incidente plantea dudas sobre la capacidad del OIEA para mantener su continuidad de conocimientos sobre materiales nucleares en países que son zonas de conflicto activo.

Libia ha tenido poca paz desde que un levantamiento respaldado por la OTAN en 2011 derrocó a Muamar Gadafi. Desde 2014, el control político se ha dividido entre facciones rivales orientales y occidentales, y el último gran brote de conflicto terminó en 2020.

Planteando preocupaciones sobre la ubicación remota del mineral de uranio y la vasta infraestructura necesaria para enriquecerlo, Scott Roecker, Vicepresidente de Seguridad de Materiales Nucleares en Nuclear Threat Initiative, dijo que el peor de los casos sería "que un país tenga un programa clandestino de armas nucleares y esté usando ese material para tal programa."

Las opiniones expresadas en este artículo pertenecen al autor y no reflejan necesariamente la política editorial de Monitor de Oriente.

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