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Una nueva crisis de salud mental hace estragos en Gaza

Un niño palestino sostiene una vela entre las ruinas de la casa destruida por los ataques aéreos israelíes, en la Franja de Gaza el 25 de mayo de 2021 [Fatima Shbair/Getty Images].

"¿Has visto alguna vez a un bebé de seis meses con una respuesta de sobresalto exagerada?" Una de mis colegas que trabaja en nuestro servicio de asesoramiento telefónico me llamaba para pedir consejo sobre cómo responder a varias madres angustiadas que le preguntaban cómo ayudar a sus bebés que habían empezado a mostrar esos angustiosos síntomas de trauma durante los recientes bombardeos. Nuestro servicio telefónico estaba de vuelta y respondía a las personas que llamaban al tercer día de los ataques a Gaza, aunque por supuesto con ciertas dificultades.

La pregunta me hizo retroceder 20 años, cuando era un joven residente en el departamento de pediatría del hospital Nasser de Khan Younis, la segunda ciudad más grande de Gaza, en el sur de la Franja. Entonces, mi plan era convertirme en pediatra. El hospital, en la parte occidental de la ciudad, no estaba lejos de los asentamientos israelíes. A menudo, en mitad de la noche, recibía a madres que llegaban al servicio de urgencias pediátricas con niños pequeños que habían empezado a gritar sin una razón clara. La mayoría de las veces, el examen físico no revelaba nada anormal. Quizás este fue el detonante que me hizo formarme como psiquiatra.

Durante esas noches, a menudo se oían disparos desde el interior de las altas fortificaciones de los asentamientos israelíes, y las balas acababan casi siempre en los muros de las casas palestinas y otros edificios que daban a los asentamientos. Esa era la experiencia común a la que estábamos acostumbrados los adultos y, por supuesto, algo que también tenían que vivir los niños, incluso los más pequeños.

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Pensando en esas madres y bebés, me pregunté entonces sobre las probables consecuencias psicológicas de esta ofensiva de 11 días en la población de la Franja de Gaza, y cómo va a ser diferente de la guerra de Gaza de 2014, que duró siete semanas durante julio y agosto, incluyendo una invasión terrestre en Gaza. Entonces hubo 2.251 palestinos muertos y 11.000 heridos.

Después de la guerra de 2014

En 2014, formamos en el Programa de Salud Mental de la Comunidad de Gaza (GCMHP) lo que llamamos equipos de respuesta a la crisis, que normalmente estaban compuestos por un hombre y una mujer, ambos psicólogos. Su tarea principal era prestar Primeros Auxilios Psicológicos: dar un poco de apoyo psicológico y detectar y derivar los casos que necesitaban más intervenciones a nuestros tres centros comunitarios. Los padres hablaban a menudo de los cambios que habían empezado a experimentar sus hijos. Los niños tenían problemas de concentración, dificultades para dormir y terrores nocturnos, enuresis e irritabilidad. Los más pequeños se aferraban a sus padres.

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Durante los cuatro meses que siguieron a los ataques de 2014, al 51% de los niños que visitaron nuestros centros se les diagnosticó trastorno de estrés postraumático (TEPT), y a otro 11% se le diagnosticó enuresis. En el caso de los adultos, el 31% fue diagnosticado con TEPT, mientras que el 25% fue diagnosticado con depresión. Durante esos meses, casi el 20% de las personas que fueron visitadas por los equipos de crisis fueron derivadas a nuestros centros comunitarios para una mayor evaluación y terapia. El Fondo de Emergencia de las Naciones Unidas para la Infancia (UNICEF) informó entonces de que más de 370.000 niños necesitaban intervención psicosocial y de salud mental. ¿Podrían estas cifras predecir algo para después de la ofensiva de 2021?

Once días

Ya conocemos los efectos físicos: al menos 242 personas murieron en Gaza, entre ellas 66 niños, 38 mujeres (cuatro embarazadas) y 17 ancianos. Los heridos son alrededor de 1.948 personas, una cifra icónica para cada palestino. Incluye 610 niños y 398 mujeres y 102 ancianos. Las lesiones entre moderadas y graves afectan al 25% de los heridos. Durante la ofensiva, 107.000 personas ((NO SE ENCUENTRA)) fueron desplazadas internamente, y aproximadamente dos tercios de ellas buscaron refugio en las escuelas del Organismo de Obras Públicas y Socorro de las Naciones Unidas.

Vimos seis hospitales y 11 clínicas dañadas, y hay algunas historias irónicas. El 17 de mayo fue atacado el centro de atención primaria de salud de Rimal, situado en el recinto del Ministerio de Salud en la ciudad de Gaza. El centro incluía el laboratorio principal para las pruebas de COVID-19 y se vio parcialmente afectado. El Ministerio de Salud tuvo que interrumpir las pruebas y pidió a las personas que debían recibir la segunda inyección de la vacuna que se dirigieran al centro de atención primaria de Al-Daraj, al otro lado de la ciudad de Gaza. Sin embargo, ese centro también fue atacado, ya que había una casa en la zona que fue bombardeada en un ataque aéreo. La clínica de Rimal era también el lugar donde se vacunaba en la ciudad de Gaza. Por suerte, los daños en ambas clínicas fueron parciales y la clínica Rimal pronto reanudó su servicio. Sin embargo, un joven médico, el Dr. Majed Salha, resultó gravemente herido en la cabeza, y su estado es crítico.

Retos constantes en materia de salud mental

Hace sólo unas semanas, el COVID era la principal preocupación en Gaza como en cualquier otro lugar del mundo. Las personas que llamaban a nuestra línea de asesoramiento telefónico en GCMHP o las personas con las que nos reuníamos en la comunidad o en los centros comunitarios presentaban dos quejas o desafíos principales e interrelacionados. Uno de ellos era lo mucho que afectaban las condiciones económicas a sus vidas. La tasa de desempleo en Gaza, incluso antes de los bombardeos, era del 43,1%, y para los menores de 30 años era del 65,5%. Incluso entre los que trabajan, muchos tienen empleos ocasionales y viven al día. Los taxistas o los que venden verduras en los mercados abiertos se vieron muy afectados por las restricciones a la circulación relacionadas con el COVID y otras medidas como el distanciamiento social y el cierre de algunos de esos mercados abiertos. La depresión y la gran ansiedad eran moneda corriente, ya que los hombres no podían proporcionar ni desinfectantes ni simplemente alimentos a sus familias.

El segundo temor era siempre cómo lidiar con sus hijos bajo tales restricciones y con las escuelas cerradas. Tenemos una media de cinco niños por hogar, y vivimos en una de las zonas más pobladas del mundo, con más de 13.000 personas en una milla cuadrada. Esos niños, a los que no se les permite salir de sus casas debido a las restricciones del COVID, están muy necesitados de ayuda.

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Dos semanas antes de la ofensiva, el Ministerio de Sanidad se enfrentaba a la segunda oleada de COVID, en la que entre el 35% y el 40% de las personas que se sometieron a las pruebas dieron positivo. De repente, esas preocupaciones relacionadas con el COVID se vieron eclipsadas por los temores relacionados con los ataques aéreos, los bombardeos y la supervivencia. ¿Cómo va a afectar esto al bienestar psicológico de la población?

Una experiencia sin precedentes

En una noche, se informó, 160 aviones de guerra atacaron 450 objetivos en menos de 40 minutos en zonas del norte de la Franja de Gaza. Los ataques se produjeron al mismo tiempo que se dispararon 500 proyectiles de artillería. La gente de fuera de Gaza nos preguntó si esta experiencia era similar a lo que ocurrió en 2008, cuando tuvo lugar el primer ataque. El sábado 27 de diciembre de 2008, alrededor de las 11:20 de la mañana, la gente de toda la franja de Gaza se vio abrumada por los sonidos de los bombardeos y la visión de una enorme columna de humo en forma de hongo que se extendía por todo el lugar. Fue un momento en el que los niños iban a las escuelas (turno de tarde) o volvían de ellas (turno de mañana) y todo el mundo estaba realmente en estado de shock. En ese momento unos 60 aviones de combate realizaron el primer ataque en menos de un minuto. La gente nos preguntaba si esto parecía igual. Quizás parezca lo mismo, pero hay una diferencia fundamental.

En 2008 el bombardeo fue de un minuto o dos minutos, y fue en toda la franja de Gaza (140 millas cuadradas). Pero lo que ha ocurrido en estos 11 días es totalmente diferente. Los ataques continuaron durante unos 25 o 30 minutos, o a veces hasta 40 minutos en la misma ciudad o zona geográfica. Usted podía oír un bombardeo continuo en su propia ciudad, en su pequeña zona geográfica, que continuaba durante unos 25 a 40 minutos. En todo ese tiempo, ni tú ni tus hijos ni tu mujer ni ningún otro miembro de la familia sentirían que podían respirar ni siquiera un poco.

Los continuos bombardeos y cañonazos que continuaban en diferentes ciudades en diferentes noches hacían que nadie pudiera sentir realmente ningún momento de seguridad. Todos tuvimos nuestro sistema nervioso en su nivel de alarma más alto durante más de 25 y hasta 40 minutos. Puedo decir que esta es la experiencia más temible que he tenido a lo largo de cuatro grandes ofensivas en estos años.

Este tipo de ataque causó un miedo extremo a los dos millones de habitantes, traumatizando a casi todos.

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Otra diferencia clave a tener en cuenta es que la mayoría de las zonas atacadas estaban en el corazón de las ciudades. Fuimos testigos del aplastamiento de torres de 13 o 14 pisos y de muchos otros edificios. Algunas familias fueron eliminadas durante esos ataques. En el campo de Al-Shati, una familia perdió a 10 personas, incluidos ocho niños y dos mujeres. Catorce familias perdieron a más de tres miembros y algunas fueron asesinadas directamente.

El miedo y el terror que vivimos durante los 11 días fue algo sin precedentes. Entonces, ¿esperamos ver más gente y con un diagnóstico similar al de 2014, o 2012, o 2008? Puede ser, pero definitivamente el menor número de personas que murieron o resultaron heridas no indica un menor impacto psicológico en la población. Ya vemos que los niños se presentan con terrores nocturnos, y dolores en las rodillas y el abdomen, y los padres informan de hijos e hijas aferrados. Tanto los hombres como las mujeres se quejan de dolores articulares, lumbalgias y dificultades de concentración. Muchos dicen que no están seguros de si están viviendo un gran sueño o una realidad. Y las personas más afectadas muestran un grave impacto psicológico que incluye síntomas disociativos. En cualquier caso, aún estamos en los primeros días y necesitaremos más tiempo para conocer mejor el impacto.

Se podría pensar que ésta será nuestra única preocupación, pero no es así. En los primeros días tras el alto el fuego con la reanudación de las pruebas de COVID, sólo se hicieron unos cientos de pruebas, pero una media de un tercio de los resultados fueron positivos. Decenas de miles de personas se desplazaron y se quedaron en las clases de la escuela o en casa de sus familiares, lo que hizo que toda la comunidad estuviera inevitablemente mucho más mezclada y abarrotada. Como pueden imaginar, no todas las medidas de COVID se llevaron a cabo.

Nuestros hospitales ya están llenos de heridos, el sistema sanitario tiene dificultades. Y parece que estamos al borde de una tercera ola de COVID. Una ola en la que de los dos millones de personas sólo se han vacunado 40.000. Acabamos de escapar del infierno de los ataques aéreos para encontrar el infierno del COVID-19 a nuestras puertas. Estamos pasando de vivir bajo la ocupación y la ofensiva a la vida bajo la ocupación y el bloqueo, con COVID.

La nuestra es una vida que nunca entenderás a menos que seas un residente de Gaza. A los de fuera les encanta llamarnos seres humanos resistentes, en lugar de ver nuestra realidad. Como escribió el poeta inglés T. S. Eliot en 1936, "La humanidad no puede soportar mucha realidad".

Este artículo se publicó por primera vez en Scientific American el 4 de junio de 2021.

Las opiniones expresadas en este artículo pertenecen al autor y no reflejan necesariamente la política editorial de Monitor de Oriente.

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Director General del Programa Comunitario de Salud Mental de Gaza

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